jueves, 2 de octubre de 2014

El Proyecto Mercury, los primeros astronautas norteamericanos

De finales de los años 50 a finales de los 60 el mundo contemplo asombrado la carrera espacial. Una competencia entre soviéticos y norteamericanos que nos proporciono momentos muy emocionantes: primer satélite artificial, primer hombre en el espacio, primer "paseo" espacial, primeros hombres en la Luna...

Los astronautas del proyecto Mercury, los "siete mágnificos"

Durante la primera mitad de esa apasionante carrera los rusos llevaron una gran ventaja, fueron los primeros en poner en órbita un satélite artificial, el 4 de octubre de 1957, el Sputnik 1, todo el mundo pudo oír sus "bips bips" con una simple radio, un momento histórico.

Reproducción del Sputnik 1 orbitando la Tierra

Los norteamericanos respondieron con el Explorer 1, el 1 febrero de 1958. Pero los rusos volvieron a ganarles con el programa Lunik. Especialmente espectacular fue la Lunik 3 que fotografió por primera vez la cara oculta de la Luna en septiembre de 1959.


La cara oculta de la Luna

Los norteamericanos pensaron que la mejor manera de hacer que se borraran sus fracasos era ser los primeros en poner un hombre en el espacio, el proyecto "Mercury", lanzado al mundo con toda la propaganda de que eran capaces. De nuevo los rusos se les adelantaron con la Vostok 1 y Yuri Gagarin, el 12 de abril de 1961, un gran héroe, se subió a ese cohete siendo perfectamente consciente de que en cualquier momento podía explotar.


Yuri Gagarin, el primer hombre en el espacio

Los primeros astronautas norteamericanos eran, al igual que el, heroicos, antiguos pilotos de pruebas acostumbrados a arriesgar sus vidas pilotando aviones nuevos a los que ponían en las situaciones más peligrosas posibles. Como Chuck Yeager, el primero en romper la barrera del sonido el 14 de octubre de 1947.

Chuck Yeager, el primero en romper la barrera del sonido

Tras las muchas pruebas a que fueron sometidos todos los que se presentaron quedaron solo siete hombres: Alan Shepard, Virgil Grissom, Gordon Cooper, Walter Schirra, John Glenn, Scott Carpenter y Deke Slayton, este último no pudo volar debido a una enfermedad cardíaca. Los llamaron los "siete magníficos".


Los siete antiguos pilotos de pruebas que se convirtieron en los primeros astronautas norteamericanos

Los astronautas tuvieron intensas discusiones con los ingenieros encargados de diseñar la capsula Mercury, la mayoría alemanes y dirigidos por Wernher Von Braun, el mismo equipo que diseño las V 1 y las V2. Eran pilotos y querían tener control sobre la nave, casi se declararon en huelga.


Astronautas del proyecto Mercury discutiendo con los ingenieros, escena del film "The right stuff"

Al final los ingenieros no tuvieron más remedio que aceptar las sugerencias de los astronautas, entre otras introducir una escotilla con abertura pirotécnica, una ventanilla y retrocohetes para que el astronauta pudiera controlar la reentrada a la Tierra.


Modificaciones en la capsula Mercury, en la base pueden verse los retrocohetes


Las modificaciones se tuvieron que realizar a marchas forzadas por lo que los retrocohetes se sujetaron a la parte trasera de las Mercury mediante unas cintas metálicas. Aunque nos pueda parecer una solución un tanto "cutre" resultó muy útil, tal como comentaré más adelante.


Diagrama de la capsula Mercury con su cohete de salvamento

Finalmente el 5 de mayo de 1961 Alan Shepard, a bordo de la "Freedom 7", despego para convertirse en el primer astronauta norteamericano. Una minúscula nave, el interior era más pequeño que una cabina de teléfonos.


Reproducción a escala real de una capsula Mercury

Hay un par de anécdotas muy curiosas y también graciosas sobre ese primer vuelo. Como iba a ser un vuelo suborbital, de apenas quince minutos de duración, no habían instalaciones sanitarias en la "Freedom 7", para decirlo claramente, el astronauta no tenía la posibilidad de orinar. Sin embargo, poco antes del despegue, el control de misión vio que había problemas y antes de dar el visto bueno había que solucionarlos.

Control de misión del proyecto Mercury

El pobre Al Shepard estuvo varias horas encerrado en la capsula y al final no pudo más, tuvo que orinar dentro de su traje espacial. Al final los demás astronautas del proyecto Mercury insistieron y a pesar de todos los peligros Al Shepard despego para convertirse en el primer astronauta norteamericano. Antes de despegar dijo su famosa oración "Dios, no permitas que la cague".


Al Shepard, el primer astronauta norteamericano

Tras Al Shepard le tocó el turno al Virgil Grissom que, al igual que Shepard, hizo un vuelo suborbital. Su nave, bautizada como "Liberty bell" 7 fue lanzada al espacio el 24 de julio de 1961 mediante un cohete Redstone, el mismo tipo que se utilizó con la Mercury de Shepard.

Despegue del cohete Redstone con la capsula Mercury que tripulaba Virgil Grissom 

El siguiente al que le toco el turno fue John Glenn, el primer norteamericano en hacer hacer un vuelo orbital con la "Friendship 7". Al ser una misión orbital el cohete utilizado era un Atlas.

Despegue de un cohete Atlas con una capsula Mercury en lo alto

Despego el 20 de febrero de 1962 y realizo un total de tres órbitas alrededor de la Tierra. La misión no estuvo exenta de riesgos, a John Glenn le informaron de que el escudo térmico podía desprenderse por lo que se decidió no soltar los retrocohetes para que las cintas metálicas que los unían a la nave sujetaran al mismo tiempo el escudo.


John Glenn introduciéndose en su nave Mercury

Siguieron Scott Carpenter, Walter Schirra y Gordon Cooper. Esté último fue el que consiguió el primer record norteamericano en permanencia en el espacio con un total de 22 vueltas a nuestro planeta en apenas un día y medio, entre el 15 y el 16 de mayo de 1963.


Gordon Cooper, el último astronauta del proyecto Mercury

Sin embargo solo fue un record norteamericano, Adrián Nicolajev con la Vostok 3, entre los días 11 y 15 de agosto de 1962, había estado casi cuatro días en órbita, dando 64 vueltas a la Tierra.


Una capsula Mercury orbitando la Tierra, escena del film "The right stuff"

Es una historia apasionante la de los primeros astronautas, todos héroes, tanto los rusos como los americanos. En 1979 se publico un excelente relato de Tom Wolfe que narra la fascinante carrera espacial, se titula "The right stuff", la traducción más correcta sería "lo que hay que tener" y desde luego había que tener mucho valor para subir a lo alto de esos cohetes que en cualquier momento podían explotar.



En 1983 se realizó una película del mismo titulo basada en este gran relato, obra del director Philip Kaufman y con actores de la talla de Ed Harris, Sam Shepard, Barbara Hershey, Dennis Quaid, Pamela Reed, Scott Glenn, Veronica Cartwright y Jeff Goldblum entre otros. Un film más que recomendable, algunas de las imágenes con las que he ilustrado este artículo están tomadas de esta película que, al igual que "Apolo 13", es un docudrama de lujo, cuenta la verdadera historia de esos pilotos de pruebas que se convirtieron en los primeros astronautas norteamericanos con todos sus detalles y además con sentido del humor. Como "Apolo 13" es un modelo de claridad narrativa y un perfecto ejemplo de esa rara cualidad que tienen los norteamericanos de convertir su historia en una epopeya.



Dejo unos cuantos  enlaces en donde ampliar información sobre esta gran aventura.

El primero es de un muy interesante artículo sobre este programa espacial, en el se incluye un muy buen documental en inglés sobre el proyecto Mercury y un corto vídeo sobre la primera de sus misiones tripuladas, la de Al Shepard a bordo de la "Freedom 7".
Proyecto Mercury, artículo

Dejo el enlace directo a este excelente documental en inglés sobre el proyecto Mercury.
Proyecto Mercury, documental en inglés

Dejo también el enlace directo a ese vídeo de Al Shepard y la "Freedom 7".
Proyecto Mercury, primera misión tripulada, vídeo

Un documental en inglés sobre la primera misión orbital, la de Jonh Glenn y la "Friendship 7".
Proyecto Mercury, primera misión orbital


Los tres siguientes son de un muy buen documental sobre el proyecto Mercury y los proyectos Vostok y Voskhod soviéticos, en idioma castellano.
Proyecto Mercury, documental, 1ª parte
Proyecto Mercury, documental, 2ª parte
Proyecto Mercury, documental, 3ª parte


Este es para descargar en PDF el magnifico libro "The right stuff" de Tom Wolfe, en España se tradujo como "Elegidos para la gloria". El libro está en castellano.
"The right stuff" - "Elegidos para la gloria", libro


Un trailer del magnifico film basado en el libro de Tom Wolfe
"The right stuff" - Elegidos para la gloria, trailer

Por último la película completa en audio castellano.
"The right Stuff" - Elegidos para la gloria, película completa

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